Capítulo XXIV: Logan’s Crossroads, Fort Henry y los Sounds

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Capítulo XXIV: Logan’s Crossroads, Fort Henry y los Sounds

Si las damas de Washington encontraban a James Garfield parecido a un Apolo, no cabe duda, de que era difícil encontrar un modelo mejor que George Henry Thomas para personificar al propio Zeus. El hombre medía en torno a 190 centímetros, pesaba 125 kilos y en virtud de sus hombros descomunales y su enorme tórax, ni siquiera daba impresión de gordura. Sobre esa gran masa muscular, la cabeza aparecía pequeña, casi perdida en la amplitud de los hombros. A primera vista parecía constar tan sólo de una poderosa quijada, que ni siquiera podía disimular la barba corta, bronca y muy rubia, como el pelo. Y sin embargo, si se seguía mirando se encontraba unas facciones pasablemente correctas, unos ojos claros como aguamarinas que se perdían fácilmente en el vacío, y una frente inesperadamente reflexiva. El efecto final era claramente sorprendente, sugiriendo algo inesperado, como un vikingo filósofo, o un dios pictórico de fuerza y a la vez consciente de su responsabilidad.

George Henry Thomas, USA

Thomas era con seguridad el general de todo el Ejército de la Unión que más se preocupaba por el estado de sus hombres, vigilando cual rapaz en celo la calidad de su alimentación, de su alojamiento, de sus ropas y equipo, hasta el punto de que la tropa, poco acostumbrada a ser objeto de tales cuidados, le daría el apodo de “Dad” (Papá). Y también era uno de los que con más agresividad y ambición los manejaba en el combate, lo que plantea de nuevo sus curiosas dicotomías.

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Capítulo XXIII: Enero 1862; La Unión se prepara

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96º Pennsylvania Inf. en Camp Northumberland; 1861

Capítulo XXIII: Enero 1862; La Unión se prepara

Abraham Lincoln terminó el año 1861 e inició 1862 animando a sus mandos a avanzar. En este caso, a Henry Wager Halleck, comandante principal de los frentes occidentales, al que además se acababa de subordinar, operativa sino administrativamente, el Mando del Ohio de Buell en Louisville. En dos comunicados enviados el 31 de Diciembre y el 1 de Enero, le pedía que iniciara ya operaciones, como mínimo contra Bowling Green con el Ejército del Ohio de Buell y contra Columbus-Belmont con el del Tennessee de Grant, al que podría unirse el del Mississippi de Pope en cuanto alcanzara estado operativo.

Esto puede considerarse una intolerable intromisión del mando político en los asuntos del militar, pero provenía porque teniendo la guerra muchos aspectos políticos, Lincoln estaba adivinando el desarrollo lógico de algunos de ellos, que aconsejaban que la Unión atacara a fondo cuanto antes. El principal era que estaban ya cerca las elecciones para el nuevo y definitivo Congreso Confederado y Lincoln calculaba (con toda la razón del mundo), que en cuanto éste ocupara sus escaños se dejaría la política de “andar de puntillas” que había prevalecido en el Congreso Provisional y empezaría a dictar normativa de guerra “dura”; empezando por una Ley de Conscripción.

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Capítulo XXII: Conclusiones de 1861

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Capítulo XXII: Conclusiones de 1861

Al final de 1861, el Sur estaba casi indecentemente satisfecho de sí mismo. Su nueva nación se había puesto en pie y parecía muy capaz de caminar sola. Si no se había recibido la esperada ayuda franco-británica, el incidente del “Trent” y la llegada de una fuerte escuadra franco-británica-española a aguas mexicanas, prometían serias complicaciones en las relaciones internacionales de Washington. Y sin embargo, la Confederación se mantenía firme sin ayuda externa.

Hasta la fecha, el odiado “yankee” sólo había logrado arrebatarle la Virginia Occidental (West Virginia) y unos pocos espacios puntuales: el entorno de Fort Monroe en la península de Yorktown, las islas Ship, Hatteras, Santa Rosa y la Port Royal Harbour, amén de los archipiélagos de Key West y las Dry Tortugas.

A cambio, los “rebeldes” mantenían aún un pie en los estados no oficialmente sublevados de Missouri y Kentuky, y habían arrebatado buena parte del Territorio de Nuevo México. Además habían vencido en las dos principales batallas del año, Bull Run y Wilson’s Creek, y en combates secundarios tan caracterizados como los de Ball’s Bluff, la matanza más sangrienta, Lexington, el que más prisioneros y beneficio había producido, y Belmont el último de volúmen considerable.

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Capítulo XXI: Fin de 1861 en el Este

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Departamento de Guerra en 1860. W D.C

Capítulo XXI: Fin de 1861 en el Este

La gran noticia militar del otoño de 1861 en el Este fue sin duda la sustitución al frente del Estado Mayor y Mando Supremo unionista del viejo Teniente General Winfield Scott por el Mayor General George Brinton McClellan. McClellan había iniciado sus maniobras contra su antiguo protector ya en la primera mitad de Octubre, aprovechando que la habitual mala salud de Scott empeoraba con el clima otoñal para subrayar algo evidente: que el hombre claramente no estaba ya capacitado en lo físico. En ese aspecto, el mismo Scott estaba de acuerdo con él, pero no veía al joven McClellan como su sustituto, y pretendía ganar tiempo mientras buscaba algo mejor. Erróneamente, en aquellos días trabajaba intentando preparar el terreno a Henry W. Halleck, que hoy sabemos que no resultaba tampoco una alternativa satisfactoria.

Ya el 18 de Octubre, durante una sesión del Mando centrada en la expedición de Port Royal, se produjo un enfrentamiento directo entre ambos. Y era sabido que McClellan estaba “trabajando” activamente a la oficialidad, tratando de disminuir a Scott con un truco de ejecutivo que tendía a ridiculizar el plan de estrangulamiento económico y militar del Sur que aquél había expuesto en Abril. Lo curioso es que, como el plan era bueno, McClellan no trató de analizarlo o discutirlo. Simplemente lo desacreditó, apodándolo con un nombre que, a la vez que describirlo bien, sonaba ridículo al ser pronunciado por gargantas anglosajonas, poco acostumbradas a lidiar con las vocales del Mediodía: lo llamó “Plan Anaconda”.

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Capítulo XX: Fin de 1861 del Mississippi al Alleghany

Capítulo XX: Fin de 1861 del Mississippi al Alleghany

El mando de Ejército del Brigadier Ulysses Simpson Grant, en Cairo, había tenido como ya hemos visto bastante trabajo aquel Otoño en Missouri, donde era de su responsabilidad toda la zona de Ironton y Pilot’s Knob al Este, (con Bird’s Point y Cape Girardeau), con lo que había sido responsable de las acciones en torno a las dos primeras localidades mencionadas, entre ellas y Bird’s Point y en éste último punto, y otras incluida la pequeña batalla de Mount Zion.

Pero en el Mississippi, que contemplaba como su principal teatro de operaciones, no vería más acción que el ataque que lanzó el 7 de Noviembre contra Belmont, cumpliendo las instrucciones de “distraer la atención” del Obispo Polk, que Frémont le había enviado un par de semanas antes. En realidad, para el 7 de noviembre Frémont había sido destituido y su sucesor, Hunter, había dado orden de retirada al ejército principal del Missouri. Pero para entonces Grant ya había iniciado días antes sus maniobras y se había encelado con su misión.

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Capítulo XIX: Fin de 1861 en el Oeste

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Capítulo XIX: Fin de 1861 en el Oeste

Aquel otoño acabó siendo muy movido en el Oeste. Hasta en la lejana y habitualmente pacífica California volvieron a agitarse las cosas, al conocerse en Los Angeles que de nuevo se estaban reuniendo prosecesionistas en los Montes Santa Ana, en Noviembre. De nuevo partieron en su busca milicias locales y Voluntarios de California y, sin duda mejorando con la práctica, ese mes lograron sorprender y capturar el 20 de Noviembre a 18 de ellos.

En mitad de la masa continental, Nuevo Mexico también parecía bastante pacífico aquel otoño, mientras los confederados de Baylor trataban de convertir su batallón en un auténtico regimiento, agregándose todos los hispanos que les eran posibles. De todas formas, no fueron demasiados, y, aunque se logró formar con ellos seis compañías, (Espías de San Elizario, Rangers de Arizona, Guardias de Arizona, Espías y Guías, y aparentemente, dos compañías de Voluntarios de Arizona), éstas solían ser de a 50 hombres y el total quizás no llegara a los 300.

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Capítulo XVIII: Otoño de 1861 en el mar y las costas

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“CSS Baltic”

Capítulo XVIII: Otoño de 1861 en el mar y las costas

Un especial indicio de como se hizo notar el aumento del poder naval unionista a fin de aquel Verano es el caso de la goleta “Laura”, una cabotera sureña que se presentó voluntariamente el 23 de Septiembre en la base del Flag Officer McKean de Key West, poniéndose en manos de los unionistas para solicitar papeles nuevos, pasándose a ellos. El episodio puede parecer menor, pero iba a ser la única vez en cuatro años de guerra en que se diera caso semejante.

En realidad, el aumento de la presión norteña en el mar había sido tan marcado que, aunque con el Otoño iban a llegar las tempestades y las noches largas, que quitarían parte de su filo a la superioridad unionista, el mando confederado emprendería en los primeros días de Octubre una serie de acciones, indudablemente dirigidas a demostrar a los suyos que la Confederación aún tenía capacidad de reacción en las costas.

El 4 de Octubre y en los Sounds de North Carolina, el Commander William F. Lynch fue el primero en jugar su baza, sacando su flotilla de combate al Pamlico Sound para “pasear la bandera” y disparar algunos cañonazos contra los Fuertes Clark y Hatteras. Aparte de las cinco unidades de vapor artilladas originales (“Winslow”, “Beaufort”, “Ellis”, “Raleigh” y “Seabird”), contaba con los “Curlew” y “Junaluska” (ya empleados tres días antes contra el “USS Fanny”), y los “Appomatox” y “Forrest”, que no eran sino los remolcadores armados “Empire” y “Edwards”, redenominados y trasladados de las Hampton’s Roads al Albemarle Sound por el sistema de canales entre Norfolk y el Pasquotank River, por las Marismas Dismal.

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Capítulo XVII: El Alleghany, el Shenandoah y el Potomac hasta Ball’s Bluff

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Ingenieros del 8th New York State Militia – 1861

Capítulo XVII: El Alleghany, el Shenandoah y el Potomac hasta Ball’s Bluff

Mientras estos sucesos se producían más al Oeste, en los mismos montes Alleghany la campaña ideada por Robert Lee se resolvía en una serie de acciones, que se ha dado en llamar batallas aunque fueron más, esbozos o inicios de verdaderas batallas que no llegaron a librarse y que acabaron dejándola empantanada.

La primera de tales acciones fue la llamada “Batalla de Carnifex Ferry”, aun el 10 de Septiembre. En ella William Starke Rosencrans llegó a marchas forzadas a la posición creada por el confederado Jonn Buchanan Floyd justo al Norte de Carnifex Ferry para desalojarlo de ella, y probablemente encelado con la idea de que, al menor descuido de su contrario y si lograba apoderarse de la pasarela que aquél había instalado sobre el río Gauley, podría atrapar su tropa contra la fuerte corriente y causar verdadero daño.

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Capítulo XVI: Principios de Otoño de 1861 en el Oeste

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Bandera Confederada de Gillis

Capítulo XVI: Principios de Otoño de 1861 en el Oeste

Vamos a comenzar yéndonos muy al Oeste. Tan al Oeste como California donde, por mucho que el Estado cumpliera sus obligaciones económicas con la Unión y sus delegados aprobaran las decisiones del Gobierno en las sesiones extraordinarias del Congreso, no se había creado ni siquiera un mínimo ambiente de guerra, ni movilizado una sola unidad hasta bien entrado el verano. El motivo era que la mayoría de los californianos estaban enfurruñados porque su gran favorito. Frémont, no hubiese sido el candidato republicano en las elecciones. Y entre esto y el que la guerra les parecía muy lejana, la veían como algo ajeno. Y desde luego el Gobernador John Downey no deseaba correr riesgos políticos azuzándolos.

Pero la autoproclamación del texano John R. Baylor como “Gobernador de Arizona” rompió esa placidez. De golpe, los californianos se encontraron con que la confederación reclamaba llegar hasta sus fronteras, (porque en Richmond nadie desautorizó a Baylor). Y eso les trajo a la memoria que, hacía poco más de diez años, los actuales confederados habían reclamado el derecho a formar un Estado esclavista en el Sur de California, Y, a la vista de que la Confederación iba actualizando incluso las exigencias esclavistas más descabelladas, era de temer que una posible rebelión triunfante se pusiera “insistente” en cuanto a establecer algo parecido. La idea cambió radicalmente el humor de los californianos.

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Capítulo XV: Aún el mar, Escaramuzas de Agosto y Kentucky

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USS South Carolina

Capítulo XV: Aún el mar, Escaramuzas de Agosto y Kentucky

La posición unionista en el mar siguió mejorando durante el verano, aunque Julio comenzó con la U.S. Navy en una situación aún muy irregular. En aquel mes se vería al “USS South Carolina” logrando trece presas, (como ya adelantamos en otro capítulo). La mayoría de ellas cayeron en las proximidades de Galveston (Texas), que quedó efectivamente sellado, y que incluso sufriría un conato de bombardeo, a principio de Agosto, por la fragata de hélice “USS Colorado”. Pero en el mismo Julio el “USS Daylight”, de vigilancia ante Wilmington, (North Carolina), se quejaba en un informe del día 15 de ser incapaz de impedir las entradas y salidas de los mercantes enemigos de tal puerto. En efecto, estos hacían sus “runs” por la boca del Cape Fear River, que incluye varias islas y todo un sistema de canales navegables, de los que el frustrado unionista sólo podía cubrir uno cada vez.

El 30 de Agosto, otro episodio desagradable para la U.S. Navy se dio cuando el sloop “USS Savannah” anclado en Newport News, fue averiado por el fuego de un minúsculo remolcador armado enemigo, que se le aproximó sigilosamente y le disparó de tan cerca que el unionista no podía deprimir sus cañones para responder al fuego. El remolcador, que sobrevivió a su aventura nocturna, era el “CSS Harmony”, mandado por el Comandante A. B. Fairfax, Inspector Jefe de Ordenanza de la CS Navy.

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